NANOTECNOLOGÍA

Escrito por Luis M. Villaseñor Cendejas

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La ciencia de la nanotecnología se ocupa de los materiales de dimensiones muy pequeñas, es decir de escala nanométrica. El profijo nano significa una mil millonésima, así que, un nanómetro es una mil millonésima de metro. Otra forma de decir lo mismo es que, si hacemos una fila apretada de mil millones de objetos que miden un nanómetro cada uno, la distancia que ocupan es de un metro. Por ejemplo, el diámetro de un cabello humano mide alrededor de 80 mil nanómetros de diámetro, una de las bacterias más comunes, la Escherichia coli, que por cierto vive en el intestino humano, mide aproximadamente 500 nanómetros de diámetro por 2 mil nanómetros de largo, la molécula de la vida, el ADN tiene un diámetro de alrededor de 2.5 manómetros, finalmente, el tamaño de los átomos varía entre 0.1 y 0.5 nanómetros.

La nanotecnología tiene su antecedente más remoto en una conferencia científica dictada por un famoso físico norteamericano del siglo pasado, el Dr. Richard Feynman, quien describió en una conferencia que impartió en el Tecnológico de California a fines de 1959, un proceso que podría permitir la manipulación de átomos y moléculas individuales a través del desarrollo gradual de instrumentos cada vez más pequeños.

En ese tiempo las computadoras más poderosas ocupaban cuartos enteros, “desperdiciendo” muchísimo espacio, mientras que hoy, gracias a los avances predichos por Feynman, contamos con computadoras mucho más poderosas de tamaño cada vez más reducido.

Pasaron 30 años para que la propuesta de Feynman de manipular átomos individuales se convirtiera en realidad, en efecto, en 1989 un grupo de científicos de la compañía IBM logró manipular los átomos, uno por uno, para formar la palabra IBM usando tan sólo 35 átomos de xenón.

La nanotecnología posee un enorme potencial de afectar la vida de los seres humanos, en maneras que podrían parecer sacadas de libros de ciencia ficción, a través de nuevos campos interdisciplinarios como la llamada nanomedicina, que permite el diseño de fármacos a nivel molecular; la nanobiología, que aplica las técnicas de la nanotecnología a los nano-organismos; y la nanorobótica, que permite la creación de robots nanométricos, por mencionar sólo algunos.

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